Aan de rand van de Nevada-woestijn in de Verenigde Staten bouwt Tesla de grootste batterijfabriek van de wereld. De zogenoemde Gigafactory wordt anderhalve kilometer lang en zal naar verwachting de vraag naar de grondstof lithium doen toenemen. Maar Tesla heeft nog niet één deal met een van de grote producenten van lithium aangekondigd, waardoor het onduidelijk blijft of Tesla en zijn partner Panasonic wel kunnen beschikken over het noodzakelijke materiaal tegen de tijd dat men wil starten met de productie, in 2017.

Chili, Argentinië, Bolivia

De Gigafactory moet de batterijen gaan leveren voor de vijfhonderd duizend auto’s die Tesla hoopt te gaan produceren tegen het einde van dit decennium – en voor batterijpakketten voor woningen. Tesla hoopt dat door z’n eigen batterijen te fabriceren, de kosten met dertig procent lager kunnen zijn en dat is cruciaal voor succes in de massamarkt. Maar daarvoor is noodzakelijk dat voor de lange termijn de toelevering van lithium als grondstof is gewaarborgd. Zeventig procent ervan wordt gevonden in de landen Chili, Argentinië en Bolivia. Als gevolg van de groei van de vraag naar batterijen, ontstaat er een tekort op de wereldmarkt. Ook volgend jaar komt er geen nieuwe aanvoer op gang en batterijfabrieken die in China worden opgezet zullen de vraag doen toenemen. "Voor de Gigafactory is de toelevering van ruw materiaal waarschijnlijk de grootste uitdaging, afgezien natuurlijk van de noodzaak van een voldoende grote vraag naar batterijen",   aldus Benchmark Mineral Intelligence, een consultantskantoor in Londen. "Het is ook de enige onderdeel in de toeleveringsketen voor elektrische auto’s waarvan Tesla geen eigenaar is en niet zelf de controle heeft."

24 duizend ton

In juni 2014 probeerde men Simbol Materials te kopen, een in Californië gestationeerde start-up voor lithium, maar dat zou sindsdien onder curatele staan. "Het lijkt erop dat de huidige strategie is dat Tesla niet direct investeert maar gebruikmaakt van de naam Tesla door voor relatief lage prijzen ´voorwaardelijke overeenkomsten’ te tekenen met jonge mijnbouwbedrijven die nog nooit lithiumchemicaliën hebben geproduceerd", zegt Joe Lowry in Financial Times. Hij is een expert op het gebied van lithium en oprichter van het consultancybureau Global Lithium. "Het meest waarschijnlijke resultaat is dat Tesla in ieder geval tot het einde van dit decennium hoge marktprijzen zal moeten gaan betalen voor de grondstof lithium."
Tot dusver hebben twee bedrijven aangekondigd dat zij zullen gaan leveren aan Tesla, maar van geen van tweeën wordt verwacht dat zij voor 2020 substantiële hoeveelheden lithium kunnen produceren. Zij zouden een tekort aan lithium kunnen veroorzaken voor de Gigafactory in 2017 of kunnen proberen toeleveringscontracten af te sluiten als de prijzen van lithium hydroxide hoger is. Tesla zal jaarlijks 24 duizend ton van dit materiaal nodig hebben, volgens Benchmark Mineral Intelligence, terwijl de totale markt vorig jaar 50 duizend ton groot was.

Depressies

Lithium wordt vooral gebruikt in glas, in keramisch materiaal en in smeermiddelen. Slechts dertig procent gaat naar batterijen. De lithiumzouten worden ook gebruikt in geneesmiddelen, onder meer die tegen depressies en stemmingswisselingen. Het materiaal komt weinig voor in zijn natuurlijke vorm en moet dus chemisch gewonnen worden uit bijvoorbeeld rotsen of uit pekelachtige oplossingen.  Volgens analisten zal de vraag ernaar in de komende vijf tot tien jaar toenemen als de kosten van de batterijen dalen en de toepassing van elektrische auto´s en de opslag van elektrische energie in woningen aan populariteit zal toenemen. In China zijn de prijzen van lithium in China in de laatste twee maanden met zestig procent gestegen door een toename van de vraag naar consumentengoederen en elektrische auto´s.  

Blaffen niet bijten

Eigenaar Elon Musk van Tesla zei dat zijn bedrijf zal proberen lithium dat wordt gewonnen in Nevada te gebruiken, waar de mijn Albemarle’s Silver Peak de enige producent van lithium is in de VS. De mijn produceerde 870 ton toen het in 2013 nog onderdeel was van Rockwood en voordat Albemarle het bedrijf vorig jaar voor 6,2 miljard dollar kocht en dit zijn de laatst beschikbare data. Analisten zeggen dat Albemarke van Baton Rouge, FMC Lithium of Philadelphia en  SQM of Chile, de grote producenten van lithium,  niet geneigd zijn te gaan leveren voor de prijzen die Tesla wil betalen. "Tesla  is niet de  grootste punt van de taart", aldus een kleinere producent. "Het is een hond die wel blaft maar niet bijt."

Tesla zegt dat geen van de aangekondigde overeenkomsten voor de toelevering exclusief is en dat niet alle lithium die Tesla nodig heeft ervandaan zal komen. FMC Lithium zegt dat het continu praat met veel van de belangrijke fabrikanten van elektrische auto´s, inclusief Tesla.  Albemarle wil geen commentaar geven en SQM reageerde niet op een verzoek om commentaar te geven, aldus FT.

Onder marktprijs

Afgelopen augustus zei  Bacanora Minerals, een bedrijf dat bezig is de realisering van een lithiumfabriek in Mexico, dat het een voorwaardelijke overeenkomst heeft met Tesla om lithiumhydroxide te gaan leveren. Als gevolg ervan schoot het aandeel van Bacanora op één dag met een kwart in waarde omhoog. Vorige maand haalde dit bedrijf 8,8 miljard pond op door nieuwe aandelen uit te geven voor dit project waarvan de verwachting is dat het niet eerder dan in de eerste helft van 2018 zal kunnen gaan produceren. Musk zei in september op Twitter dat de deal met Bacanora niet exclusief is en dat het nog veel zaken bevat die niet voorzienbaar zijn.
In dezelfde maand zei Pure Energy Minerals dat men een overeenkomst had bereikt met Tesla voor de potentiële levering van lithiumhydroxide. Dit bedrijf, dat aan de beurs van Toronto is genoteerd, is van plan het materiaal te produceren met zijn project in Nevada, in hetzelfde reservoir als Albemarle. Dit gebied ligt op drieënhalf uur rijden van de Tesla Gigafactory. Volgens Pure Energy Minerals heeft men een overeenkomst op basis van een vooraf vastgestelde prijs die onder de huidige marktprijs ligt en die in lijn ligt met de doelstelling van Tesla om de prijzen van zijn lithium-ion-batterijen continu te laten dalen. Maar als de fabriek echt gaat produceren zal dat meer kleinere lithiumproducenten in de VS aansporen, denken analisten. "Je gaat zien dat heel veel meer mensen gaan graven naar lithiumpekel in Nevada", aldus een producent. "Al was het maar omdat het zo dicht bij de fabriek ligt." (bron: Financial Times)

 

U las zojuist één van de gratis premium artikelen

Onbeperkt lezen? Sluit nu een gratis proefabonnement af

Bekijk de aanbieding