Je mag rustig stellen dat Aiways zijn elektrische U5 in vergelijking met Tesla – die andere ‘startup’ van weleer – op een welhaast exact tegengestelde wijze wil vermarkten. Waar de Amerikanen alles in eigen hand hielden en houden, wil Aiways juist een netwerk van partners bouwen. Die nemen de verschillende aspecten van marketing tot levering en service voor hun rekening.

De U5 is hun eerste productiemodel en wordt inmiddels in China al geleverd. Meer modellen worden al aangekondigd. Opmerkelijk, zeker als je weet dat Aiways pas sinds 2017 bestaat, zo ongeveer alles aan en om de auto’s zelf heeft ontwikkeld en razendsnel na hun oprichting in China vanaf ‘nul’ een eigen fabriek hebben neergezet.

Fu: “Samen met mijn partner Gary Gu zag ik een fase van grote veranderingen in de automobielindustrie. We hebben beiden veel contacten, maar kregen bij de grote spelers geen kansen voor een samenwerking. Om onze ideeën te realiseren. Dus besloten we het zelf te doen en verzamelden een team van talenten om ons heen.”

Het is nadrukkelijk niet de bedoeling om de Aiways op traditionele manier te verkopen, onderstreept Fu. Het hoort bij de vernieuwing van zijn merk.

“Echt alléén internet is geen optie, want de klant wil een auto eerst aan kunnen raken, ruiken en rijden. Maar een klassieke franchise is dus ook niet de bedoeling. We splitsen dat hele proces daarom in delen, met een netwerk van gespecialiseerde partners. Denk aan de testrit, aflevering, verzekeren en service.”

Aiways zou oorspronkelijk in april in Europa van start gaan, maar loopt flinke vertraging op door de Corona-crisis. “Nog steeds zijn veel werknemers niet terug van de nieuwjaarsvakantie, om de simpele reden dat ze niet kunnen reizen. Daar komt bij dat we nogal wat componenten uit de probleemregio’s – ook rondom Wuhan – nodig hebben. Die komen er vooralsnog niet. We mikken voor Europa nu op augustus.”

Na een testrit met de U5 noteren we nog het een en ander over de plannen in ons land. In eerste instantie zal het om een lease aanpak gaan – ook omdat de restwaarde voor klanten nog geen duidelijk gegeven is. Er is naar verluidt ‘belangstelling’ bij Leaseplan. Dat zou als grote speler inderdaad een mooie partner zijn voor het Chinese merk. Bij de service wordt gedacht aan een andere grote speler, de Bosch Service Centers.

Fu Qiang zelf sprak in het interview ook over een rol voor Euronics, een franchisegroep in consumentenelektronica. Die zouden dan de showroom-rol op zich nemen. In China kan de klant de auto onder andere via een huurconstructie voor een bepaalde periode testen en laat Aiways zich bijvoorbeeld zien op grote winkelcentra.

Ander opvallend stukje informatie: Aiways werkt aan de ontwikkeling van een kleine brandstofcel op methanol, die als range-extender kan functioneren.