Op het eerste gezicht lijkt het een detail, maar als eerste model wordt de nieuwe Cupra Formentor als ‘Cupra’ gehomologeerd en geregistreerd. Tijdens een presentatie over de toekomst van de merken werd het in het nieuwe Casa Seat in Barcelona tussen neus en lippen aangestipt. Bij diezelfde gelegenheid wordt duidelijk dat de eerste EV van een Spaans merk niet als Seat op de wereld komt maar als Cupra el-Born.

Het geeft allemaal voeding aan het verhaal dat Cupra binnen het concern enorm aan belang wint. Sterker nog: naar verluidt zou Seat op termijn als Cupra doorgaan. Het klinkt vergezocht, maar er zijn aanwijzingen dat het denkbaar is. Wellicht in geselecteerde markten. Al geruime tijd zinspeelt Volkswagen Groep-topman Herbert Diess op een herschikking van de concernmerken. Met name Skoda en Seat zouden zich meer moeten onderscheiden van ‘kernmerk’ Volkswagen. In interviews sprak Diess toen al over een mogelijk nieuwe hoofdrol voor Cupra. Die doelstelling is niet zo raar: de volumemerken moeten in zijn visie gezamenlijk grotere en bredere doelgroepen aanspreken en elkaar onderling minder vliegen afvangen.

Skoda en Seat

In die beschouwingen krijgt Skoda een rol toebedeeld als ‘rationeel en betaalbaar’ alternatief voor grote broer Volkswagen. Skoda CEO Bernhard Maier reageerde daarop eind vorig jaar fijntjes met de mededeling dat zijn merk naar zijn smaak al een glasheldere merkidentiteit heeft. Tot de crisis draaide Skoda opmerkelijk goed met zijn drie luxe SUV-modellen. Eerder zei Maier: “We kunnen de vraag niet aan en zoeken uitbreiding van de productiefaciliteiten.” Als die ruimte eenmaal beschikbaar is zal Skoda graag bereid zijn om ook het instapsegment op te pakken, zo klonk het eind vorig jaar.

Voor de Spaanse tak is in de visie van Diess & Co. juist een rol in de hogere segmenten weggelegd. Lees: meer winstgevend. Niet in de laatste plaats met het oog op de productiekosten, die naar verluidt vergelijkbaar zijn met die van Volkswagen. Te hoog in relatie tot de prijzen van Seats.

Seat of Cupra?

Zeker is in elk geval dat Cupra naar voren wordt geschoven als mediterraan prestigemerk. De vergelijking met Alfa Romeo binnen FCA dringt zich dan al snel op en wordt ook binnen de Volkswagen Groep wel gehoord. Cupra zou zich bij uitstek lenen als merk om mondiale markten te veroveren.

Na het voor Seat pijnlijke vertrek van ‘verkoopkanon’ CEO Luca de Meo naar Renault nam Isensee dit jaar het stokje over als interim-president van Seat. Veelzeggend detail: de Duitse topman is gespecialiseerd in het herstructureren van de financiële handel en wandel van concernmerken en is een bedreven onderhandelaar met marktpartijen, bonden en overheden. Eerder was Isensee onder andere als financieel topman actief bij Volkswagen China.

De boodschap die hij in Casa Seat voor de wereld heeft, onderstreept nog maar eens dat hij precies met het oog op zijn specialismen (Finance en IT) is gekozen om Seat tijdelijk naar een nieuw koers te begeleiden. Hij houdt het erop dat Cupra in een tweeluik in belangrijke mate moet bijdragen aan de omzet en duurzaamheid. “Zie het als de andere kant van de medaille, aantrekkelijk en met een hogere transactieprijs. Dat helpt om onze toekomst veilig te stellen. We plannen tussen nu en 2025 een investering van vijf miljard euro, vooral gericht op R&D-projecten rond de elektrificatie van de range. En de ontwikkeling van nieuwe modellen en de bijbehorende faciliteiten in Martorell, Barcelona en de Components-fabriek El Prat (versnellingsbakken voor het Volkswagen-concern, red.).”

Diess steunt de innovatieve projecten, onderstreept Insensee voor alle zekerheid nog maar eens. “Zo openen we faciliteiten voor 3D-printtechniek, onder andere voor prototypebouw. Deze maand start ons nieuwe SEAT:CODE centrum voor softwareontwikkeling met meer dan 150 specialisten, in het hart van Barcelona.”

Innovatie

Als opvallende derde pijler naast Seat en Cupra noemt Isensee het merk Mó. Ook voor andere landen. Mó timmert aan de ontwikkeling van micromobiliteit, te beginnen met elektrische scooter- en stepmodellen die beschikbaar zijn via abonnementsvormen en in deelgebruik. Hij noemt het een kansrijk initiatief in deze tijd. Kennelijk is Mó een speciale missie voor de Volkswagen Groep. Maar ‘niet in Nederland,’ zo klinkt het in Leusden kortweg. “Want dergelijke projecten heeft Pon zelf al in huis.” Waarvan acte. In ons land wordt momenteel wel gekeken naar uitbreiding van het aantal
Cupra-dealers. Nu zijn het er nog slechts vier. Dat past bij de groeirol van het merk. De Cupra el-Born wordt naast de Volkswagen ID.3 in Zwickau geproduceerd en is de eerste van een brede lijn geëlektrificeerde modellen. Vragen over een eigen Spaanse productie van EV’s en de geruchten over de Spaanse ontwikkeling van een compacte versie van het elektrische MEB-platform leggen de bal voor Isensee duidelijk op de spreekwoordelijke stip.

“We willen het Spanje van de toekomst helpen vormgeven. Zoals gezegd mikken de nieuwe R&D-faciliteiten vooral op de ontwikkeling van elektrificatie. De wens is er zeker om op termijn ook lokaal EV’s te gaan produceren. En na 2025 wellicht accutechniek. De bal ligt nu bij de Spaanse en regionale overheden: ontwikkel stimuleringsregelingen, verbeter de laadinfrastructuur, zorg dat er veel meer hernieuwbare energie beschikbaar komt.” Er moet ook op de thuismarkt vraag worden gecreëerd en dan zijn subsidies en incentives de sleutel naar de toekomst. Of er nu Seat of Cupra op staat.

Dit artikel verscheen eerder in AM juli/augustus 2020