Lithium-ion batterijen verliezen hun kracht doordat er in de loop van hun levensduur ionen ontsnappen. Ook verandert de atoomstructuur, waardoor het transport van de ionen achteruit gaat.

Zo goed als nieuw

Bij de gebruikelijke methode van recycleren, wordt de kathode eerst verpulverd en dan opnieuw opgebouwd. Het team van professor Zheng Chen heeft nu een manier gevonden om de kathode in zijn geheel te ‘resetten’. Dat scheelt de helft van de energie. De resulterende batterijen zijn zo goed als nieuwe, zowel qua opslagcapaciteit, als laadduur, als levensduur van de batterij.  

Auto’s en smartphones

De methode is geschikt voor lithium kobalt oxide batterijen, die veel worden gebruikt in smartphones en laptops en voor lithium kathodes met nikkel, mangaan en kobalt, die worden gebruikt in auto’s.
De deeltjes van de opgebruikte kathodes worden in een hete alkaline oplossing met lithiumzout samengeperst. Dit bad is meerdere malen te gebruiken. Daarna worden ze verhit tot 800° Celsius en langzaam gekoeld.

Het lastigste is volgens Chen nog de oogst. De kathodes voor de experimenten zijn handmatig verzameld, maar om het recyclen te industrialiseren, moet dit worden geautomatiseerd.