Volgens de Commissie konden consumenten daardoor niet tijdig van auto’s met schonere uitstoot-technologie profiteren. BMW heeft direct al meegedeeld rekening te houden met een hoge boete maar tegelijk wel als enige van de drie een uitgebreid weerwoord gegeven.

Volgens Brussel hebben BMW, Daimler en Volkswagen, Audi en Porsche van 2006 tot 2014 de kartelregels overtreden door af te spreken om ‘elkaar niet te beconcurreren met de ontwikkeling en introductie van technologie voor het verminderen van uitstoot bij benzine- en diesel personenauto’s’.

De Commissie, die al in oktober 2017 invallen deed bij een aantal vestigingen van de drie fabrikanten om bewijsmateriaal te verzamelen, stelt dat in een zogenaamd voorlopig standpunt waarop de betrokken bedrijven nu kunnen reageren. Zo’n standpunt betekent niet meteen dat de bedrijven schuldig zijn, benadrukt Brussel.

Commissaris Margrethe Vestager van concurrentiezaken: ‘’Bedrijven kunnen op veel manieren samenwerken om de kwaliteit van hun producten te verbeteren. De Europese concurrentieregels staan echter niet toe dat ze precies het omgekeerde doen: hun producten niet verbeteren en niet concurreren op kwaliteit. Wij vrezen dat dit in dit geval is gebeurd en dat Daimler, VW en BMW de Europese concurrentieregels hebben overschreden. Dat heeft er toe geleid dat Europese consumenten de mogelijkheid is ontzegd om auto’s met de best beschikbare technologie te kopen.’’

De Commissie valt vooral over een reeks zogenaamde ‘cirkel van vijf’ technische bijeenkomsten van de Duitse autobedrijven. Daar is gesproken over SCR of ‘Selective Catalyc Reduction’ systemen om vervuilende stikstofoxide emissies van dieselauto’s te beperken door het toevoegen van AdBlue. De bedrijven zouden daarbij de doseringsstrategie, de afmetingen van de tank en het bereik van het bijvullen op elkaar hebben afgestemd. “Daarmee hebben ze het verbruik van AdBlue en daarmee de efficiëntie van het reinigen van uitlaatgassen beperkt.” Verder zijn soortgelijke afspraken gemaakt over ‘Otto’ deeltjesfilters of OPF’s waarmee de uitstoot van gevaarlijke deeltjes door benzine-auto’s gereduceerd kan worden.

“BMW, Daimler en VW maakten afspraken om de invoering van OPF te voorkomen of in ieder geval te vertragen.” BMW heeft in een uitvoerige reactie meegedeeld dat het de bevindingen van Brussel diepgaand zal bekijken en vervolgens een antwoord zal formuleren. BMW stelt daarbij direct al ‘dat de legale coördinatie van de positie van de sector over de regelgeving niet gelijk gesteld moet worden met illegale kartelafspraken.’ Ook stelt dit bedrijf dat haar systemen voor uitlaatgas-behandeling anders zijn dan die van de concurrentie. ‘’Er is ook geen bewijs voor overeenkomsten over het gebruik van illegale sjoemelsoftware.’’ BMW constateert dat Brussel vooral valt over vermeende afspraken over de afmetingen van AdBlue tanks voor SCR systemen, iets wat dit Duitse bedrijf in een uitgebreid technisch resumé ontkent. ‘’Waar het om gaat is dat technici van de ontwikkelingsafdelingen van de fabrikanten zich bezig hielden met het verbeteren van uitlaatgas-technologie. De hele sector wist hier van en er is geen sprake van geheime afspraken.’’ Zowel de Volkswagen Groep als Daimler hadden afgelopen vrijdag nog geen reactie gegeven.