Nadat zij met een schilderij een wedstrijd van Google won, werd de 94-jarige inwoner van Austin in Texas de oudste persoon tot dusver die zo’n auto heeft geprobeerd.  "Je hebt niet geleefd zolang je niet in zo’n auto hebt gereden", zei zij na een proef van een half uur. "Ik kon niet geloven dat de auto kan praten. Ik voelde mij volkomen veilig."  Google gokt erop dat anderen er net zo over zullen denken.  Er zijn in Noord-Amerika  43 miljoen mensen ouder dan 65 jaar en elke dag komen er tien duizend bij. De oudere Amerikanen zijn een voor de hand liggende doelgroep voor autonoom rijdende auto’s. Mobiliteit is van het grootste belang  voor senioren, in het bijzonder omdat acht van de tien van hen in de buitenwijken of op het platteland wonen. "Voor het eerst in de geschiedenis zullen de oudere mensen de levenstijlleiders van nieuwe technologie worden", denkt Joseph Coughlin van het  Technology’s AgeLab in Cambridge. "De 50-plussers zullen de eersten zijn met smart cars", voorspelt hij.  

Langer en meer

Volgens John Krafcik, de ceo van het project bij Google, zegt dat de zelfrijdende auto een uitkomst is voor ouderen die hun rijbewijs hebben ingeleverd. De baby boomers die in de buitenwijken oud zijn geworden en autosleutels vereenzelvigen  met vrijheid, willen mobiel blijven. Oudere Amerikanen houden hun rijbewijs langer en rijden meer kilometers dan vroeger, volgens het Institute for Highway Safety. Maar een hoge leeftijd brengt ook vaak gezondheidsproblemen met zich mee zoals slecht zicht, geheugenverlies, artritis en andere belemmeringen die effect hebben op autorijden.  Fatale ongelukken zijn het hoogst onder 85-plussers.  Dat komt vooral omdat deze ouderen kwetsbaarder zijn en vaker complicaties oplopen van verwondingen als gevolg van ongelukken. Autonoom rijdende auto’s zouden senioren voorzien van de veiligheid en het comfort dat zij nodig hebben. Ouderen zouden volgens Coughlin bereid zijn de nieuwe technologie te gebruiken als het ‘een duidelijke toegevoegde waarde voor hen oplevert’.

Marketinguitdaging

De kleine witte robotauto van Google heeft twee zitplaatsen maar de auto waar oma Swanson in reed was een gemodificeerde Lexus suv.  Ze zat op de achterbank met haar dochter van 70 jaar. Voorin zaten een ‘chauffeur’ en een medewerker van Google. Coughlin denkt niet dat de ouderen als proefkonijnen zullen worden gebruikt bij de ontwikkeling van autonoom rijden. Hij verwacht wel ‘transitieproblemen’.  "Jonge mensen hebben de neiging de technologie zonder meer te vertrouwen. Ouderen hebben nog de neiging te willen begrijpen wat er gebeurt." Dit kan of zal een marketinguitdaging zijn voor fabrikanten van robotauto’s. Veel baby boomers zouden geen zelfrijdende auto willen kopen, blijkt uit een onderzoek van MIT Agelab samen met The Hartford, een verzekeraar uit Connecticut. Zeven van de tien deelnemers aan het onderzoek (N=302) zeiden graag een testrit te willen maken maar slechts dertig procent zou er ook een kopen, ook als die dezelfde prijs zou hebben als een gewone auto.  "Ze zijn nog minder enthousiast over systemen waarover ze niet alle controle hebben",  zegt Jodi Olshevski van Hartford Center for Mature Market Excellence. (bron: Automotive New Europe / Bloomberg)