Dat maken ze meteen tastbaar met de Concept Recharge, een voorbode van de volgend jaar te onthullen XC90-opvolger en in die hoedanigheid een intrigerend verhaal. Samuelsson legt de lat dan ook hoog. “Volvo ontwikkelt zich in dit decennium van gewoon een premium merk naar hét premium elektrische merk. Daarbij draait het om geavanceerde producten met een naadloos geïntegreerde connectiviteit, voortreffelijk veiligheid en vooruitstrevende mogelijkheden voor autonoom rijden.”

Nieuwe designkoers

Concept Recharge laat letterlijk zien hoe dat eruit zou kunnen zien. Dat is extra belangwekkend, want dit is de eerste Volvo die volledig elektrisch is ontworpen. Hij staat op de tweede generatie van het SPA-platform (het schaalbare product platform), dat in tegenstelling tot SPA-1 uitsluitend mikt op elektrisch rijden. Geen plek voor een verbrandingsmotor of tank dus. Gezien het feit dat zijn wielen zowat op de hoeken staan zal hij enorm veel meer ruimte bieden. Het model komt volgens de ontwerpers in afmetingen tussen de XC60 en XC90 in. Naar verwachting staat de productieversie begin ‘23 in de showrooms. Als die nog bestaan dan, wel te verstaan, want de Zweden timmeren zoals eerder gemeld stevig aan hun verkoopmodel.

Concept Recharge geeft tevens een nieuwe designkoers voor het merk aan. En wellicht ook in bredere zin voor de automobielindustrie. Noem het een lage en gestroomlijnde nazaat van het tegenwoordig alom aanwezige SUV-concept. Steeds vaker klinken er geluiden dat dit succesnummer door zijn hoogte en frontaal oppervlak nadelen heeft. Dit Volvo-alternatief haakt er optisch bij aan, maar is een minder groot compromis op het gebied van de luchtweerstand.

Gespecialiseerde partners

In een gezamenlijke presentatie met alle betrokken partners onderstrepen de Zweden dat ze bij de rigoureuze omschakeling naar een compleet nieuw ontwikkelde elektrische modelgeneratie nadrukkelijk samen optrekken met gerenommeerde partners. Zo ontstaat in essentie een mondiaal industrieel conglomeraat met alle benodigde competenties.

Voor de connectiviteit en bijbehorende digitale functies steunt Volvo op de kennis en ontwikkelingskracht van Android. Softwareontwikkeling in brede zin gebeurt grotendeels in eigen huis. Voor elektronica met betrekking tot kunstmatige intelligentiesystemen is NVIDIA (computerhardware en grafische systemen) de specialist van dienst.

Opvallend aspect is het nieuws dat Volvo van Luminar de primeur krijgt van een specifiek voor rijhulpsystemen en autonomie ontwikkeld automotive Lidar-laserscan systeem. Je zou Luminar als startup de uitzondering op de regel kunnen noemen, maar het is dan ook een relatief nieuwe tak van sport. Tot slot neemt Volvo voor de accutechniek deel in de Scandinavische Northvolt batterij gigafabriek. Dat schaalt de komende jaren enorm op en bedient ook andere merken. Samuelsson: “Dat laatste is een must. Als je weet dat ál onze auto’s in 2030 elektrisch zijn, moet je daarvoor ook de inhoudelijke kennis in huis hebben. We moeten accucellen begrijpen zoals nu turbodruk en andere motortechniek.”

Winstsituatie redelijk bevredigend

Tijdens de presentaties wordt duidelijk dat de Zweden een vooruitstrevende rol willen spelen met de accutechniek. Leidend zelfs. De specialisten geven aan dat een verdubbeling van de nu gangbare range met bijpassend veel snellere laadtijden daarbij haalbaar is. Kostentechnisch zullen EV’s prijstechnisch al over enkele jaren concurreren met hun ICE-evenknie.

Even een zijstap waar het gaat over de huidige winstgevendheid. Samuelsson: “Ons lopende lange termijn doel was 800 duizend per jaar. Dat hebben we door de crisis niet helemaal gehaald, maar de afgelopen twaalf maanden waren het er 770 duizend. Mondiaal bekeken zitten we op een vergelijkbaar winstniveau met de concurrenten.”

VolvoCarOS

Zonder namen en rugnummers te noemen maakt Samuelsson helder dat in de aanloop naar de grote omschakeling is geleerd van problemen elders. Volvo wil de ontwikkelingscycli verkorten en sneller nieuwe diensten en technieken aanbieden. De komende elektrische generatie zal – kennelijk in een een-tweetje met Google voor de connectiviteit – een eigen digitaal besturingssysteem meekrijgen. VolvoCarsOS.

Omdat je niet langer puzzelt met aangeleverde software voor de verschillende componenten wordt dat aspect van de techniek niet in jaren, maar maanden ontwikkeld. De toekomstige elektrische auto’s gaan terug van meer dan honderd elektronica-units nu naar een tweetal centrale computers.

Volgend jaar krijgen we meer te zien van dat systeem. Dat is nog maar stap één, want in een volgende stap zal alles worden gecentraliseerd in een enkel extreem krachtige voertuig-, communicatie- en regelcomputer. Letterlijk een supercomputer op wielen. Samuelsson: “Met de keuze voor een centraal computerplatform, softwareontwikkeling in eigen huis en draadloze updates kan alles beter en sneller draaien, bijvoorbeeld ook bij de aanpak van bugs. In feite heb je het dan over een minstens zo grote revolutie als die van verbrandingsmotor naar elektrische aandrijving.”

Snelle ontwikkeling

Door de draadloze verbinding tussen voertuig en de Volvo-basis kunnen gegevens uit de praktijk – anoniem en met toestemming van de gebruiker – worden benut om continu softwareverbeteringen door te voeren. Met name ook op de gebieden van gebruikservaring, veiligheid en autonoom rijden. Odgard Andersson, CEO van Volvo’s autonoom rijden softwareafdeling (Zenseact) ziet het fenomeen als een enorme sprong vooruit. “Door het gebruik van actuele live data kunnen we onze update ontwikkelingsprocessen in een aantal gevallen van jaren naar dagen terugdringen. De auto zal in zijn leven steeds beter worden.”

Een soortgelijke verbetering zal zich voordoen op het gebied van de veiligheid. Volvo verwacht dat met de nieuwe kunstmatig intelligente en lerende techniek in samenwerking met de veel betere sensoren – onder andere lidar – heel veel ongevallen worden voorkomen. Nog meer op weg naar zero collisions dus. Rijhulpsystemen met meer sensor- en rekenkracht corrigeren de bestuurder, die in verreweg de meeste gevallen met een menselijke fout schuld aan een ongeval heeft. Of nemen de rijfunctie op den duur geheel over.

“In veel opzichten is deze stap gewoon vergelijkbaar of belangrijker dan de enorme verbetering die de airbag en veiligheidsgordel hebben gebracht. Omdat een crash in minutieus detail wordt geregistreerd en gecommuniceerd neemt de AI – het kunstmatige intelligentiesysteem – veel van de rol over van ons traditionele accident research team. Standaard voor alle gebruikers. Voorheen leerde je van jaren aan opgebouwde data, binnenkort zal dat bijna real time worden.”

U las zojuist één van de gratis premium artikelen

Onbeperkt lezen? Sluit nu een gratis proefabonnement af

Bekijk de aanbieding