De laatste dagen verschijnen er aan de lopende band berichten over het weer openen van de autofabrieken. Volkswagen bouwt in haar hoofdfabriek in Wolfsburg sinds maandagochtend weer de Golf en in Zwickau de elektrische ID.3, zusterbedrijf Skoda is weer aan de slag in drie fabrieken in Tsjechië, Daimler bouwt weer auto’s in Stuttgart, Sindelfingen en Bremen, Volvo in Gent en Torslanda, Toyota in het Franse Valenciennes, Renault in Flins bij Parijs en twee andere Franse fabrieken, Nissan in Barcelona en twee vestigingen elders in Spanje. In eigen land lopen in Eindhoven weer DAF Trucks van de band en hoopt VDL Nedcar in het Limburgse Born op 6 mei weer te gaan draaien. 

Dat vrijwel alle spelers op de automarkt de productiebanden weer willen laten draaien, duidt er toch logischerwijs ook op dat ze weer auto’s denken te verkopen. Anders had je je werknemers immers nog even in de door de staat betaalde ww kunnen laten. Ralf Brandstätter, COO van Volkswagen personenauto’s zegt bijvoorbeeld: “De stapsgewijze hervatting van de productie is een belangrijk signaal voor de werknemers, dealers, leveranciers en de bredere economie.’’ Uiteraard is het daarbij wel zo dat de autobedrijven alle voorgeschreven coronamaatregelen hebben genomen wat vermoedelijk zeker in het begin duidelijke gevolgen zal hebben voor de productiviteit. 

Coronatijdperk

Verderop in de keten, bij de garages en dealers, komt ook weer wat lucht. In ons land heeft de Bovag uitgebreide handleidingen gepubliceerd hoe je in de showroom en werkplaats om dient te gaan met de klanten en hun auto’s in het coronatijdperk. De branche-organisatie roept sinds vorige week de autorijder in tv-spotjes ook op ‘juist nu die reparatie, bandwissel of apk te doen.’ De dealers zelf benadrukken dat ze de voorgeschreven afstand bewaren, auto’s desinfecteren en eventueel komen halen en brengen om de klant maar van dienst te zijn. Wie een auto wil kopen – wat er eerlijk gezegd niet veel zijn – kan dat volledig online regelen en de auto contactloos in ontvangst nemen. 

In België zijn de garages de afgelopen weken wel potdicht geweest maar mag er vanaf 11 mei weer wat gewerkt worden. Het devies daar is wel: mondkapjes op, zowel voor de garagist als de klanten. Ook in Frankrijk en Spanje worden de totale lockdowns met heel kleine stapjes versoepeld. Die landen zullen eind deze week ongetwijfeld nóg dramatischer cijfers laten zien wat betreft de autoverkopen dan over maart, met naar valt te verwachten dalingen van 90 procent of meer. Maar als er weer wat ruimte is om zaken te doen, dan kan het er over een maand of twee toch wat minder dramatisch uit zien.

Lockdown

Dat beeld rijst in ieder geval op in China. Daar was de lockdown een paar weken vroeger dan in Europa waardoor de automarkt in februari en maart met meer dan 80 procent kelderde. Maar in de tweede week van april sprongen de autoverkopen opeens 14 procent omhoog vergeleken met een jaar eerder. Uiteraard was dat veel uitgestelde vraag maar er is een andere tendens: Chinezen nemen hun toevlucht tot een eigen auto omdat ze niet meer in het altijd volgepakte openbaar vervoer willen reizen. Onderzoeksbureau Ipsos heeft dat onlangs ook toegelicht in AM. Als die tendens later deze zomer overslaat naar onze contreien, dan zou er zo maar een hoopvolle ontwikkeling op de markt kunnen ontstaan.

Dan nog even de cijfers. Een aantal grote fabrikanten heeft de afgelopen weken al de kwartaalcijfers gepubliceerd. Die zien er vanzelfsprekend niet best uit, met bijvoorbeeld bij Daimler een winstdaling met ruim 70 procent en bij Renault en Groupe PSA een met 20 tot 30 procent ingezakte omzet. Het probleem is echter dat die cijfers nog geen goed beeld geven van de werkelijke gevolgen. Het gaat immers om het eerste kwartaal waarin de coronabeperkingen – met uitzondering van China – pas korte tijd van kracht waren. Als we een paar maanden verder zijn, zal pas echt duidelijk worden hoe groot de klap is maar ook in hoeverre de markt in Europa en elders in de wereld misschien toch de draad weer heeft opgepakt.