En alhoewel Michigan en Texas ook zogenaamde ‘mensvrije’ voertuigen toestaan, gaat Florida er verder in door te verbieden dat lokale wetgeving afwijkt van de staatswet. Hiermee wordt Florida in feite een groot testgebied voor autonome voertuigen. “Ze worden als alle andere voertuigen behandeld,” zegt professor Dorothy Glancy van de Santa Clara University. Volgens haar is het alsof Florida zegt: ‘breng je zelfrijdende auto’s hier naartoe, we vallen je niet lastig’. Tegelijkertijd is de nieuwe wet ongelooflijk vaag en blijven talloze vragen onbeantwoord. Zelfs de definitie van wat nu eigenlijk een autonoom rijsysteem is blijft onduidelijk, en wat zo’n systeem moet kunnen. Sterker nog, de wet legt de drempel voor autonome voertuigen zo laag dat computers nu eerder een auto mogen besturen dan een mens. Want ze hoeven geen rijbewijs te halen.

Implicaties

De implicaties kunnen enorm zijn. Niet alleen voor autofabrikanten en de Waymo’s en Uber’s van deze wereld, maar ook voor alle andere weggebruikers die zich plotseling blootstellen aan een horde autonome voertuigen. Neem bijvoorbeeld Tesla. Met deze nieuwe wet kan Elon Musk al z’n auto’s in Florida een software update geven zodat bestuurders niet langer hun handen aan het stuur hoeven te houden met de Autopilot ingeschakeld (wat nu overigens ook al op grote schaal gebeurt, maar illegaal is). Volgens de nieuwe wet zijn de inzittenden van de auto, inclusief de bestuurder, echter vrijgesteld van verkeerswetgeving zolang de auto zichzelf ‘op een constante basis’ kan besturen. Dat betekent dat zij ook met hun telefoon mogen spelen of zelfs TV mogen kijken.

Verantwoordelijkheid

Wel kan er meer duidelijkheid komen over het vraagstuk van verantwoordelijkheid in geval van een ongeluk. Als Tesla de Autopilot officieel een autonoom rijsysteem noemt, zoals het bedrijf al graag doet, dan is dat systeem wettelijk de bestuurder van het voertuig ongeacht of er een bestuurder aanwezig is of niet. Tegelijkertijd kan het leiden tot complexe vraagstukken over schuld en aansprakelijkheid, want autonome rijsystemen zijn vaak een combinatie van hardware en software afkomstig van verschillende fabrikanten. Het automerk is dan wellicht niet degene die de code schreef waardoor een ongeval kon ontstaan.

Meer risico’s

Al met al kiest Florida er duidelijk voor om meer risico’s te nemen met autonome voertuigen, en het ziet ernaar uit dat meer staten in de VS dat voorbeeld gaan volgen. Met een soort ‘waar gehakt wordt vallen spaanders’ mentaliteit wordt er bewust rekening mee gehouden dat hierdoor ook andere weggebruikers in gevaar kunnen komen, zelfs met dodelijke slachtoffers als gevolg. En dat alles om fabrikanten te helpen hun systemen te verbeteren.