Het gevaar dat er inderdaad een échte breuk komt tussen Groot-Brittannië en de rest van de Europese Unie lijkt met de dag groter te worden. De Britse premier Theresa May blijft benaderen dat ze van geen handelsunie wil weten en dat haar land zijn eigen gang wil gaan. De Britten willen wel een nieuw handelsakkoord met de EU maar Brussel stelt op haar beurt ‘dat je niet de krenten uit de pap kunt pikken.’ Intussen dringt de tijd want op 29 maart volgend jaar zouden de Britten de EU moeten verlaten. Zo goed als zeker komt er dan nog een overgangsperiode maar die is eind 2020 écht voorbij.

BMW en de dochterbedrijven Mini en Rolls-Royce hebben autofabrieken aan beide kanten van de Noordzee. De hoogste prioriteit is daarom veilig te stellen dat al die fabrieken op tijd onderdelen krijgen aangeleverd, ondanks de eventuele problemen aan de grenzen. "We hebben een ondernemingsbrede Brexit task-force in het leven geroepen. Eén van de eerste taken is er voor te zorgen dat onze leveranciers zich voorbereiden. De situatie is straks zo dat er een grens komt waar die voorheen niet was, en hoe die precies gaat werken is nog onduidelijk. We verwachten een bottleneck aan die grens en we gaan er van uit dat er vertragingen binnen de leveringsketen zullen ontstaan. De processen worden allemaal veel ingewikkelder," zegt inkoopdirecteur Markus Duesmann in een interview met het Duitse vakblad Automobilwoche.

De werkgroep moet ook analyseren hoe het netwerk van de fabrieken in elkaar zit en hoe de goederenstromen tussen die verschillende vestigingen verlopen. "Een aantal componenten gaat vier keer het Kanaal over voordat een auto volledig is gebouwd en naar de dealer kan. Straks is voor elke grensoverschrijding een douane-verklaring en een heffing vereist. We willen de kosten uiteraard zo laag mogelijk houden maar dat er hoge kosten zullen zijn staat wel vast."

De BMW Groep heeft vorig jaar in Groot-Brittannië 220.000 auto’s gebouwd. Dat is vrijwel net zo veel als er in dat land verkocht werden, maar dat zijn lang niet altijd dezelfde modellen. "Maar het toont wel aan dat we manoeuvreer ruimte hebben. We zouden de Mini-fabriek in Oxford om kunnen bouwen voor BMW. Dat is kostbaar maar het zou denkbaar kunnen zijn. Nedcar in Nederland produceert al Mini’s en de BMX X1 in dezelfde fabriek. Dat zou in theorie naar elders overgezet kunnen worden. Of dat verstandig is hangt van verschillende omstandigheden af, inclusief invoerheffingen."

Intussen blijkt Brexit ook bij andere autofabrikanten met Britse fabrieken steeds hoger op de agenda te staan. Nissan bijvoorbeeld twijfelt sterk of het nog moet investeren in haar grote fabrieken in Sunderland. En het oer-Britse Jaguar Land Rover verplaatst de productie van de Discovery naar een splinternieuwe fabriek in Slowakije. Daar zijn niet alleen de lonen lager maar de kans dat de Slowaken ook de lucratieve EU willen verlaten is minimaal. "Als er niet snel duidelijk komt dat we de vrije markt kunnen houden, dan gaat het ook snel bergafwaarts gaan met onze nationale auto-industrie," vreest de Society of Motor Manufacturers and Traders dan ook.