Beide bedrijven zijn enorm afhankelijk van 3D-printing. Ford gebruikt het om prototypes te bouwen en het testen van producten efficiënter te laten verlopen. Local Motors maakt een complete carrosserie met behulp van gigantische 3D-printers van 1 miljoen dollar per stuk.

Local Motors

James Earle, hoofdengineer bij het project van Local Motors: "In plaats van één productielocatie te hebben, zoals Detroit of Japan, hebben we straks over de hele wereld micro-fabrieken staat waar mensen naar binnen kunnen lopen en zelf kiezen wat voor auto ze willen kopen. Hierdoor kan een consument veel interactiever omgaan met de productie van zijn auto."

Volgend jaar hoopt Local Motors de ‘Strati’, zoals de auto heet, in kleine volumes aan de man te brengen. Voor het zover is moeten nog heel wat hordes (waaronder botsproeven) overwonnen worden. De complete auto zal dan tussen de 18.000 en de 30.000 dollar (14.000 tot 24.000 euro) gaan kosten. Het geprinte stuk kost meer dan 5.000 dollar (pakweg 4.000 euro) om te maken.

Ford

Dertig jaar geleden kocht Ford de allereerste 3D-printer ooit geproduceerd. Tegenwoordig heeft de autofabrikant vijf laboratoria waar binnen een paar uur tot een paar dagen onderdelen uit hars, silicapoeder, zand of metaal worden geprint. In 2010 ontdekte Ford een probleem met lawaaiige remmen bij de Ford Explorer, wat snel opgelost kon worden dankzij 3D-printing. Ook speelde 3D-printing een essentiële rol bij de EcoBoost motoren van Ford.

"Prototypes van die motor werden van begin tot eind vervaardigd met behulp van deze technologieën", aldus Harold Sears, specialist additieve productiemethoden bij Ford. "Deze processen hebben invloed op ieder onderdeel, van bumper tot bumper en van dak tot bodem."

Vandaag de dag gebruikt elke autofabrikant wel 3D-printing als een onderdeel van hun productontwikkeling. Bij Toyota wordt het volgens een woordvoerder ‘breed ingezet’ om bijvoorbeeld de ergonomie van onderdelen te evalueren. Veel fabrikanten begonnen tien tot twintig jaar geleden al met het verkennen van de technologie, terwijl een bedrijf als Mitsubishi toegaf pas vorig jaar een 3D-printer te hebben aangeschaft.

Vanwege de lage productiesnelheid is 3D-printing voorlopig enkel nog voorbehouden aan productie van prototypen en kleine aantallen. Volgens experts is de potentie van de techniek voor vervangende onderdelen wel erg hoog. Vooral in gevallen waar originele onderdelen niet langer worden geproduceerd.