In mei vorig jaar kwam het gerenommeerde persbureau Reuters met de primeur dat Nissan zich als onderdeel van een groot herstructureringsplan grotendeels uit Europa zou terugtrekken. Mogelijk – zo klonk het – met uitzondering van bestsellers als Juke en Qashqai. Veel van de Europese boedel zou aan Renault worden overgedaan. Driekwart jaar later ziet de praktijk er kennelijk anders uit. Na de nieuwe generatie Juke is enkele weken geleden een opvolger voor hun trots en ‘brood-en-boter’ model Qashqai gepresenteerd. Nissan laat het EV-speelveld zeker niet open voor alliantiegenoot Renault.  Binnenkort komt de compleet nieuwe Ariya.

In gesprek met productplanner Marco Fioravanti wordt duidelijk dat er meer in het vat zit. Je zou van een herstart kunnen spreken. Na een extreem moeilijke periode. Het valt op dat de naam Micra niet valt, dus komt de vraag automatisch op of de Japanners meer upmarket willen gaan. De Ariya is immers duidelijk businessclass en ook bij de Qashqai zien we opvallend geavanceerde technologie.

Efficiëntie of accuformaat

Fioravanti: “Upmarket? Dat zou ik zeker niet zeggen. Integendeel. We hebben geen plannen om de modellenlijn te versmallen, werken hard aan een robuuste range. Naast de nieuwe modellen die nu in beeld komen, hebben we in de loop van het jaar bijvoorbeeld nog het een en ander te melden. De weg omhoog is ingeslagen. Dat betekent wél dat er dramatische vernieuwingen worden doorgevoerd. In die filosofie past aandacht voor EV-modellen en met name ook andere vormen van elektrificatie die door hun volume – we mikken op grote aantallen – ook belangrijk zullen helpen bij de CO2-uitdagingen. We streven naar volume om aantrekkelijke prijzen te realiseren. Daarbij is de Qashqai voor ons de sleutel.”

De vraag ligt voor de hand: Nissan kiest bij die Qashqai voor een signatuur Nissan-oplossing in de vorm van E-Power. In Japan al heel populair. Waarom niet gekozen voor de oplossing van alliantiepartner Renault? Daar hebben ze nieuwe en veelzijdige hybride- en plug in-techniek in huis. Schaalgrootte zou besparingen opleveren en scheelt in ontwikkelingskosten. Toch kiest Nissan een andere filosofie voor de elektrificatie van het populairste model. Waarom? “We vliegen de CO2-doelen inderdaad anders aan, ook om onderscheid tussen de merken te behouden. Het heeft te maken met de filosofie. Om ons heen zien we hoe velen het zoeken in het formaat van de accu. Nissan kiest voor een andere koers. En het feit dat we in een alliantie zitten wil niet zeggen dat we de ‘knippen en plakken’ aanpak moeten toepassen.”

In welk opzicht heeft E-Power een betere toekomst? “In de Qashqai zit een zeer geavanceerde doorontwikkeling van techniek zoals die onder andere in de Japanse Note populair is. Maar we hebben jaren gewerkt aan maatwerk voor de Europese autokoper. Het rijden benadert het unieke gevoel van een EV – dat staat hoog op de wensenlijst van kopers – maar dan zonder de kostbare en bijzonder zware accu van een batterij-elektrische auto. We zien de techniek in veel opzichten tevens als alternatief voor diesel rijden. Met de Qashqai E-Power is je aandrijving wél permanent elektrisch, maar die energie komt van de combinatie van een relatief kleine accu en een nieuw ontwikkelde 1,5-litermotor met variabele compressie.” Je zou het een bijzonder geavanceerde generator kunnen noemen. Nissan heeft de techniek gepatenteerd. Alleen voor eigen gebruik, benadrukt Fioravanti. Niet raar als je ziet dat ze met die krachtbron op een exotisch hoog rendement van 50 procent mikken.

(tekst loop door onder de foto)

Marco Fioravanti: “De Qashqai is in Europa de spil van het merk.”

Europese fabricage

Deze geavanceerde oplossing – onderstreept Fioravanti – brengt ook veel gewichtswinst. Met stip genoteerd tussen de ontwikkelingsdoelen. “We hebben veel geïnvesteerd in slimme constructies en speciale materialen. Veel ultrasterk staal, maar ook grote delen in lichtmetaal en composiet. Alleen die winst levert ons al vijf gram CO2 op. Beter dan met een 48-volt hybride bijvoorbeeld. Noem het onze ándere route.” We gaan terug naar het grote plaatje: hoe belangrijk is de Qashqai voor Nissan? “Het is in Europa de spil van het merk. Er zijn er ruim drie miljoen van verkocht en hij is met meer dan negen procent markaandeel de bestverkochte crossover. Je kunt ook termen gebruiken als ‘visitekaartje’ en het ‘gezicht van ons merk’. Juist daarom is het cruciaal dat Qashqai een mooie prijs krijgt.”

We nemen aan dat de spanning met de Brexit in huize Nissan hoog is opgelopen? “We produceren grootschalig in Sunderland en hebben daar recent een half miljard geïnvesteerd. De recente afspraken rond Brexit waren voor Nissan mooi nieuws, omdat we zonder importheffingen naar Europa kunnen blijven exporteren. We investeren overigens niet alleen in productie en slimme elektrificatie van de modellen, maar ook de toelevering van de batterijtechniek.”

Zero emission in de UK

Over de UK gesproken: daar hebben ze grote plannen om al richting 2030 volledig naar de verkoop van elektrische aandrijving over te gaan. Ook andere landen denken daaraan. Hoe past E-Power in dat verhaal? “Op dit moment voldoet hij niet aan die eisen. Hij kan maar een paar kilometer als EV rijden. Laat ik het zo zeggen: een nieuw automodel gaat lang mee, maar voor die tijd komt er zonder twijfel een nieuwe generatie.”

Nissan startte in 2007 en drie jaar later met de Juke de trend. Langzaamaan kun je toch de vraag stellen: is er leven na de crossover? Wat zal de toekomst brengen? “We hebben geen kristallen bol, maar zien wel dat de vraag zich ontwikkelt. De nieuwe Qashqai is als het derde album van een band. Je loopt het risico op herhaling, maar kunt ook een belangrijke vernieuwing brengen. Zijn formaat is goed, hij is ongeveer even groot maar biedt meer ruimte en we gaan met onze techniek nieuwe uitdagingen aan. Een crossover biedt nog steeds de juiste balans, denken we. Voorlopig hoeven we met het concept nog niet op de ‘reset’ knop te drukken.”

Lees ook:
Nissan: alleen nog elektrische auto’s in belangrijkste markten