Het lidar-systeem van marktleider Velodyne kost zo’n 75.000 dollar. Voor robottaxi’s is dat naar verwachting al een te grote investering om ze commercieel te kunnen exploiteren, en de particuliere koper haakt al helemaal af. “Iedereen die op lidar vertrouwt is gedoemd te mislukken,” liet Elon Musk in april nog fijntjes weten.

Frisdrankblikje

De meeste ontwikkelaars van zelfrijdende auto’s beschouwen lidar echter als cruciaal voor een veilig en capabel autonoom rijsysteem. Sommige spelers hebben daarom hun eigen lidar ontwikkeld (Waymo) en anderen kopen de techniek gewoon in (Cruise, Aurora, Argo). Vrij onverwacht heeft techbedrijf Luminar nu aangekondigd dat ze een productieklaar lidar-systeem hebben ontwikkeld dat niet alleen een fractie kost van de huidige systemen (500 dollar) maar ook nog eens de afmetingen heeft van een frisdrankblikje

Upgrade

Luminar noemt deze derde generatie van het systeem Iris. De unit weegt nog geen kilo en is klein genoeg om in de bumper van een auto te kunnen worden ingebouwd. Het zou een flinke upgrade kunnen betekenen van de huidige systemen en autonomie veel sneller naar de consumentenmarkt kunnen brengen dan nu het geval is. Semi-autonome systemen zoals Tesla’s Autopilot, Cadillac’s Super Cruise en Nissan’s ProPilot Assist gebruiken radar en camera’s om afstand te houden en in hun eigen rijbaan te blijven. Als bestuurder moet je echter nog steeds de aandacht erbij houden vanwege de technische beperkingen van deze systemen, de sensoren pikken bijvoorbeeld geen statische objecten op.

Stap vooruit

Lidar heft de nadelen van de huidige sensortechnologie deels op volgens CEO Austin Russell. Het systeem ‘ziet’ in het donker net zo goed als overdag en het kan beter details onderscheiden. Een enkel Iris systeem in de voorbumper of achter de voorruit is weliswaar niet genoeg om meteen een autonome auto te maken (dat vergt 360 graden zicht), maar het zou wel een stap vooruit zijn vergeleken met wat er nu op de markt is aldus Russell.

Doorlooptijd

In het geval dat Iris daadwerkelijk ingebouwd gaat worden door autofabrikanten hoopt Russel de software verder te kunnen finetunen. Toch zal het ook hier wel even duren voor het zover is. Er zijn nu zes testprojecten gaande om in eerste instantie het autonoom rijden op de snelweg mogelijk te maken. Gezien de lange doorlooptijden in de automobielindustrie zullen er voor 2022 of 2023 echter geen voertuigen mee worden uitgerust.